No início de 2019, a humanidade observará o mundo mais distante que foi visitado no Sistema Solar, orbita um asteroide e pousa no lado oculto da Lua.

NUÑO DOMÍNGUEZ

Enquanto milhões de pessoas estão se preparando para a festa de fim de ano, nave espacial não tripulada mais de 110 milhões de quilômetros da Terra disparar seus foguetes para fazer história.

A sonda Osiris-Rex NASA descem para o asteroide Bennu e começa a orbitá-lo a apenas meio quilômetro da superfície. Nunca antes essa manobra foi tentada, o que depende da força de microgravidade exercida pela rocha, com apenas 500 metros de diâmetro.

A inserção em órbita será um dos primeiros marcos para esta missão, cujo objetivo final é o asteroide atingir o chão por cinco segundos, aspirar uma amostra de solo e enviá-lo de volta à Terra em 2023. Bennu pertence ao tipo mais antigo de asteroides no Sistema Solar. Acredita-se que permaneceu quase intacto desde que foi formado 4 bilhões de anos atrás.

Esses corpos

Eles contêm compostos orgânicos e aminoácidos, elementos básicos para a vida em nosso planeta. Mas quando um desses corpos atinge a Terra, muito do seu conteúdo queima na atmosfera.

“Esta é a primeira vez que pode analisar um material puro que nunca tiveram acesso”, observa Javier Licandro, um dos quatro pesquisadores do Instituto de Astrofísica das Ilhas Canárias que colaboram com a missão da agência espacial norte-americana. Sua equipe analisa as imagens captadas pelas três câmeras a bordo da sonda e determina a composição do asteroide, tarefa que ajudará a fixar o ponto de extração da amostra.

Em 1 de Janeiro, 2019, mais de 6.000 milhões de quilômetros, outra sonda US – New Horizons – mostrar primeira Ultima Thule, o corpo do sistema solar mais distante foi visto. Este mundo está além de Plutão no Cinturão de Kuiper, um disco que pode conter milhares de asteróides e cometas trilhão de estender aos confins do sistema solar.

Ultima foi descoberto em 2014 e observado da Terra graças a duas expedições astronômicas à Patagônia Argentina e ao Senegal que nos permitiram estimar seu diâmetro: cerca de 30 quilômetros. “Ultima Thule significa seguir começa o desconhecido”, em latim, explica Adriana Ocampo, um dos chefes de NASA ‘s programa Novas Fronteiras , que inclui New Horizons , Osiris-Rex e Junoque explora Júpiter.

Ultima “é o objeto mais primitivo que já sobrevoado e pode esclarecer o papel que os objetos no cinturão de Kuiper está jogando desviar cometas de seus caminhos e torná-los mais perto do centro do sistema solar, um processo que poderia semear vida em nosso planeta devido aos impactos desses corpos “, explica Ocampo.

O encontro com o Ultima Thule será fugaz, mas produtivo. O navio percorrerá cerca de 3.500 quilômetros da superfície de 2014 MU69, o nome oficial deste corpo, três vezes mais próximo do que Plutão voou.

Lá, ele descobriu pela primeira vez a geografia do planeta anão e apoiou a ideia de que sob uma camada espessa de gelo pode haver um oceano líquido com água tanto salgada quanto na Terra. Por 72 horas, as câmeras New Horizons tiram imagens em alta resolução do Ultima Thule, procuram por possíveis luas e anéis, e determinam se ele é composto de dois objetos viajando juntos quase tocando ou apenas um.

A Nasa espera publicar as primeiras imagens do corpo em 2 de janeiro e, na primeira semana do ano, chegarão imagens de alta resolução. “Essa missão é algo épico, histórico”, diz Ocampo, geólogo de origem colombiana.

Nos primeiros dias de 2019, enquanto isso, a China espera alcançar um terceiro marco muito mais próximo: aterrissar pela primeira vez no lado oculto da Lua . A face não visível do nosso satélite não é escura, mas tem períodos diurnos e noturnos que duram cerca de 14 dias terrestres. A sonda Chang’e-4 foi lançada em 12 de dezembro e começou a orbitar a Lua dois dias depois. O módulo de pouso e o veículo de exploração móvel chinês precisam de luz para seus painéis solares, portanto, espera-se que a aterrissagem ocorra no próximo nascer do sol, nos primeiros dias de 2019.

A aterragem está prevista na cratera de Von Karman 186 km de diâmetro, que por sua vez está em bacia do Aitken, com um diâmetro de mais de 2.500 km, é uma das crateras maior impacto do sistema solar. A missão inclui o satélite de comunicação Queqiao para a necessidade de triangular as comunicações com a Terra, outra razão pela qual um pouso nesta área nunca foi tentado antes. A missão inclui vários instrumentos científicos, incluindo uma caixa selada desenvolvida por estudantes que contém os possíveis primeiros habitantes da Lua: bichos-da – seda.

TRUMP DESATIVA A NASA

A geóloga planetária Adriana Ocampo está na NASA há mais de três décadas, mas nunca se viu em uma situação como a atual.

O fechamento do governo norte-americano forçado por Donald Trump na despesa de construção do muro com o México assume que 95% dos funcionários da agência espacial do país não podem ir trabalhar. Apenas aqueles postos fundamentais são mantidos, como aqueles que garantem a segurança dos astronautas da Estação Espacial Internacional.

Por tudo isso, provavelmente, Ocampo, que trabalha nessas missões há anos, não está de serviço quando essas missões realizam as duas manobras desejadas.

O fechamento do governo não vai impedir a entrada em órbita de Osiris-Rexnem o sobrevoo do Ultima, porque as manobras foram previamente programadas e preparadas especificamente na expectativa de que poderia haver um fechamento administrativo, explica Ocampo.

O conflito parlamentar pode significar um apagão de informação na NASA, já que nem a televisão nem a web serão atualizadas. De qualquer forma, o vôo sobre o Ultima Thule pode ser acompanhado porque o centro de operações não está na NASA, mas na Universidade Johns Hopkins, cujo site oferece programação especial a partir de hoje.

Ocampo provavelmente tem uma nova oportunidade para servir em um momento histórico. A New Horizonscarrega um motor nuclear e sua vida útil será de pelo menos 40 anos ou mais, em que se espera que ele possa visitar pelo menos mais um corpo do cinturão de Kuiper.